Wie Säugetiere die Welt eroberten

Aufstieg und Herrschaft der SäugetiereSteve BrusatteMariner-Bücher, 29,99 $

Meiner Meinung nach war die befriedigendste wissenschaftliche Dokumentar-TV-Serie, die jemals gedreht wurde, eine britische Produktion aus den 1970er Jahren mit dem Titel Verbindungen. Moderiert von dem schelmischen Historiker James Burke, der Schlaghosen und dick gerahmte Schildpattbrillen trug, enthüllte jede Folge, wie eine kleine Innovation früherer menschlicher Zivilisationen zu einer anderen führte und dann zu einer weiteren und einer weiteren, die in der Erfindung einiger ultramoderner (für die 1970er Jahre) gipfelte Technologie.

Zu sehen, wie diese Teile der Vergangenheit zusammenkamen, war zutiefst befriedigend, wenn nicht sogar ein wenig schwindelig. Die Gegenwart ist so vertraut, dass sie sich unvermeidlich anfühlt. Aber es war beeindruckend, die moderne Zivilisation, sogar den modernen Menschen, im Kontext zu sehen, um zu erkennen, wie alles, was wir jetzt sind, tatsächlich von unzähligen Momenten der Erfindung, Verbesserung und des Experimentierens in der tiefen Vergangenheit abhängt.

Ich hatte eine ähnliche Reaktion auf Aufstieg und Herrschaft der Säugetiere, die umfassende Geschichte des Paläontologen Steve Brusatte über die Tiere, die für den Moment die Erde geerbt haben. Das Buch bewegt sich allgemein in der Zeit vorwärts und beschreibt, wie die Säugetierlinie nach und nach eine Reihe von Merkmalen annahm, die definieren, was ein Säugetier ist.

Einige der Momente der evolutionären Erfindung, die zu dem führten, was wir heute als Säugetier betrachten, sind bemerkenswert subtil. Da ist der harte Gaumen, der einen eigenen Atemweg zu den Lungen schuf, der es den Vorfahren der Säugetiere ermöglichte, gleichzeitig zu essen und zu atmen. Es gibt den Wechsel von einer Wirbelsäule, die sich von links nach rechts beugt (was den klassischen Reptiliengang von Seite zu Seite erzeugt), zu einer, die ein Auf- und Abbeugen ermöglicht, was es den Säugetieren letztendlich ermöglichte, mehr Sauerstoff aufzunehmen, während sie sich bewegten, was ihnen beim Laufen half Schneller. Und es gibt die Vielfalt der Zahnformen – Schneidezähne, Eckzähne, Prämolaren und Backenzähne – die es Säugetieren ermöglichten, viele Arten von Nahrung zu sich zu nehmen. Ein Reptil dagegen hat eher nur einen Zahntyp.

Einige Merkmale von Säugetieren sind sehr vertraut: Milchproduktion, Warmblüter, Haare. Aber es gibt einen weniger bekannten evolutionären Fortschritt, der auf seine bescheidene Weise ziemlich tiefgreifend war und „uns von Amphibien, Reptilien und Vögeln unterscheidet“, schreibt Brusatte. Es ist ein Gelenk im Kiefer, das das Kauen ermöglicht (SN: 17.08.19, p. 8). Die Fähigkeit zu kauen sei „ein wichtiger evolutionärer Wendepunkt“, schreibt er. „Es löste eine Dominokette von Veränderungen in der Ernährung, Intelligenz und Fortpflanzung von Säugetieren aus.“

Brusatte beschreibt auch eine zweite kleine, kuriose Anpassung: die Transformation zweier Knochen im Reptilienkiefer, die zum Mittelohr wanderten, um zwei Mitglieder eines berühmten Trios zu werden, Hammer und Amboss (der dritte ist der Steigbügel). Diese Mittelohrknochen bilden die Grundlage für ein weiteres Schlüsselmerkmal von Säugetieren: die Fähigkeit, einen breiten Frequenzbereich zu hören, insbesondere in den oberen Lagen (SN Online: 6.12.19).

Die Geschichte des Zeitalters der Säugetiere wird oft als Kehrseite des Untergangs der Dinosaurier erzählt. Aber der Fossilienbestand zeigt, dass Säugetiere keine Neuankömmlinge waren: Sie entstanden ungefähr zur gleichen Zeit wie die Dinosaurier, vor über 200 Millionen Jahren. Sogar während des Zeitalters der Dinosaurier „war es in den kleineren und versteckten Nischen bereits das Zeitalter der Säugetiere“, schreibt Brusatte. „Säugetiere waren besser als die Dinosaurier, weil sie klein sind.“

Innerhalb von nur wenigen hunderttausend Jahren nach dem Asteroideneinschlag, der vor etwa 66 Millionen Jahren alle Nicht-Vogel-Dinos auslöschte, zogen Säugetiere ein, um die Lücke zu füllen, wurden schnell viel größer und wuchsen von, sagen wir, Mausgröße zu Bibergröße (SN: 7.12.19, p. 32). Ziemlich bald wurden sie auch viel schlauer. In einem geologischen Wimpernschlag – knapp 10 Millionen Jahre – holten die Gehirne der Säugetiere ihre Muskeln ein, und dann ging das Zeitalter der Säugetiere in die Rennen (SN: 7.5.22 & 21.5.22, p. 18).

Paläontologische Erzählungen erfordern oft, die Linse einer Geschichte auf eine Weise neu zu fokussieren, die erschütternd sein kann, herauszuzoomen, um erdweite Klimakatastrophen und Massensterben zu erfassen, und dann wieder hineinzuzoomen, um winzige Knochen und obskure Arten zu beschreiben. Brusatte ist jedoch ein flinker Geschichtenerzähler und er hat sich eine fesselnde Geschichte zum Erzählen ausgesucht.

Als Wissenschaftsautor konzentriere ich mich oft auf winzige Fortschritte und studiere winzige Fäden. Es ist also befriedigend, sich zurückzulehnen und den vollständigen Wandteppich zu bewundern, wie er in präsentiert wird Aufstieg und Herrschaft der Säugetiere. Das Lesen dieses Buches erinnerte mich daran, was mir an Geologie, Paläontologie und der Evolution des Lebens auf der Erde am meisten Spaß macht: Dieser Planet hat einige epische Geschichten.

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Diese Geschichte wurde am 28. Juni 2022 aktualisiert, um zu korrigieren, dass Hammer und Amboss Knochen des Mittelohrs und nicht des Innenohrs sind.

Eine Version dieses Artikels erscheint in der Ausgabe vom 18. Juni 2022 Wissenschaftsnachrichten.

Autoren: Carolyn Gramling von Sciencenews

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