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Megazahnhaie waren möglicherweise höher in der Nahrungskette als jedes andere Meerestier jemals

Wenn der Paläontologe Dana Ehret über die 15 Meter langen prähistorischen Haie spricht, die als Megalodons bekannt sind, macht er gerne einen Witz: „Was hat Megalodon gefressen?“ fragt Ehret, stellvertretender Kurator für Naturgeschichte am New Jersey State Museum in Trenton. „Nun“, sagt er, „was immer es wollte.“

Nun, es könnte Beweise geben, die buchstäblich wahr sind. Einige Megalodons (OTod Megalodon) könnten „Hyper-Apex-Raubtiere“ gewesen sein, die in der Nahrungskette weiter oben stehen als alle jemals bekannten Meerestiere, berichten Forscher am 22. Juni Wissenschaftliche Fortschritte. Mithilfe chemischer Messungen an versteinerten Zähnen verglichen Wissenschaftler die Ernährung von Meerestieren – von Eisbären bis hin zu alten Weißen Haien – und stellten fest, dass Megalodons und ihre direkten Vorfahren oft Raubtiere auf einem noch nie dagewesenen Niveau waren.

Der Befund widerspricht einer anderen kürzlich durchgeführten Studie, in der festgestellt wurde, dass Megalodons in der Nahrungskette auf einer ähnlichen Ebene stehen wie Weiße Haie (SN: 31.05.22). Wenn dies zutrifft, könnten die neuen Ergebnisse die Meinung der Forscher darüber verändern, was Megalodons vor etwa 3,5 Millionen Jahren zum Aussterben brachte.

In der neuesten Studie untersuchten die Forscher Dutzende von versteinerten Zähnen auf verschiedene Arten von Stickstoff, sogenannte Isotope, die eine unterschiedliche Anzahl von Neutronen aufweisen. Bei Tieren kommt ein bestimmtes Stickstoffisotop häufiger vor als ein anderes. Ein Raubtier nimmt beides auf, wenn es Beute frisst, sodass das Ungleichgewicht zwischen den Isotopen weiter oben in der Nahrungskette wächst.

Seit Jahren nutzen Wissenschaftler diesen Trend, um mehr über die Ernährung moderner Lebewesen zu erfahren. Aber Forscher konnten es fast nie auf Millionen Jahre alte Fossilien anwenden, weil der Stickstoffgehalt zu niedrig war. In der neuen Studie umgehen die Wissenschaftler dies, indem sie ihre Proben Bakterien zuführen, die den Stickstoff zu einer Chemikalie verdauen, die das Team leichter messen kann.

Das Ergebnis: Megalodon und seine direkten Vorfahren, die zusammen als Megazahnhaie bekannt sind, wiesen Stickstoffisotopenüberschüsse auf, die manchmal größer waren als bei jedem bekannten Meerestier. Sie waren im Durchschnitt wahrscheinlich zwei Ebenen höher in der Nahrungskette als die heutigen Weißen Haie, was so viel heißt, als würde man sagen, dass einige Megalodons ein Tier gefressen hätten, das Weiße Haie gefressen hätte.

„Ich dachte definitiv, ich hätte im Labor Mist gebaut“, sagt Emma Kast, Biogeochemikerin an der University of Cambridge. Doch bei näherer Betrachtung hielten die Daten stand.

Das Ergebnis ist „Augenbrauen hochziehen“, sagt Robert Boessenecker, ein Paläontologe am College of Charleston in South Carolina, der nicht an der Studie beteiligt war. „Selbst wenn Megalodon nichts als Killerwale fressen würde, müsste es immer noch etwas von diesem überschüssigen Stickstoff aus etwas anderem beziehen“, sagt er, „und es gibt heute einfach nichts anderes im Ozean, das so konzentrierte Stickstoffisotope enthält. ”

„Ich weiß nicht, wie ich das erklären soll“, sagt er.

Es gibt Möglichkeiten. Megalodons haben möglicherweise räuberische Pottwale gefressen, obwohl diese vor den Megazahnhaien ausgestorben sind. Oder Megalodons könnten Kannibalen gewesen sein (SN: 05.10.20).

Eine weitere Komplikation ergibt sich aus der früheren, widersprüchlichen Studie. Diese Forscher untersuchten dieselbe Nahrungskette – in einigen Fällen sogar dieselben Haifischzähne – mit einem Zinkisotop anstelle von Stickstoff. Sie zogen den gegenteiligen Schluss und stellten fest, dass Megalodons auf einem ähnlichen Niveau wie andere Apex-Raubtiere waren.

Die Zinkmethode ist nicht so etabliert wie die Stickstoffmethode, obwohl auch Stickstoffisotope bisher selten auf diese Weise verwendet wurden. „Es könnte sein, dass wir diese Technik nicht vollständig verstehen und verstehen“, sagt Sora Kim, eine Paläoökologin an der University of California, Merced, die an beiden Studien beteiligt war. „Doch wenn [the newer study] stimmt, das ist verrückt.“

Die Bestätigung der Ergebnisse wäre ein Schritt, um zu verstehen, warum Megalodons ausgestorben sind. Wenn große Weiße eine ähnliche Ernährung hätten, könnte dies bedeuten, dass sie Megalodons um Nahrung überflügelten, sagt Ehret, der nicht an der Studie beteiligt war. Die neuen Ergebnisse legen nahe, dass dies unwahrscheinlich ist, lassen aber Raum für die Möglichkeit, dass große Weiße mit jugendlichen Megalodons konkurrierten oder sie einfach aßen (SN: 1/12/21).

Das Messen von mehr Haifischzähnen mit beiden Techniken könnte das Rätsel lösen und die Studien in Einklang bringen. Gleichzeitig, sagt Kast, gibt es mit ihrer Methode zur Messung von Stickstoffisotopen in Fossilien viel zu erforschen. „Es gibt so viele Tiere und so viele verschiedene Ökosysteme und Zeiträume“, sagt sie.

Boessenecker stimmt zu. Wenn es um die alten Ozeane geht, sagt er: „Ich garantiere, dass wir einige wirklich seltsame Dinge herausfinden werden.“

Autoren: Asa Stahl von Sciencenews

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