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Bauen Erdhörnchen Wurzeln an? Es ist nicht so klar, wie virale Artikel behaupten

Pocket Gophers qualifizieren sich sicherlich nicht als 4-H-Mitglieder mit Karte, aber die Nagetiere könnten Wurzeln im Freien ihrer feuchten, nährstoffreichen Tunnel züchten.

Die Gophers ernähren sich hauptsächlich von Wurzeln, die in den Tunneln angetroffen werden, die die Nagetiere ausheben. Aber das lokale Terrain bietet nicht immer genügend Wurzeln, um Gophers zu ernähren, berichten zwei Forscher in der Ausgabe vom 11. Juli Aktuelle Biologie. Um das Defizit auszugleichen, praktizieren die Gophers eine einfache Art der Landwirtschaft, indem sie Bedingungen schaffen, die mehr Wurzelwachstum fördern, schlagen der Ökologe Jack Putz von der University of Florida in Gainesville und seine ehemalige Studentin der Zoologie, Veronica Selden, vor.

Einige Wissenschaftler halten es jedoch für übertrieben, die Aktivität der Nagetiere als Landwirtschaft zu bezeichnen. Gophers bearbeiten den Boden nicht aktiv, sagen diese Forscher, sondern verändern unbeabsichtigt die Umgebung, wenn die Nagetiere fressen und kacken – ähnlich wie alle Tiere.

Das Graben von Tunneln kostet viel Energie – bis zu 3.400 Mal so viel wie das Gehen an der Oberfläche für Gophers. Um zu sehen, wie die Viecher all diese Energie bekommen, begannen Selden und Putz im Jahr 2021, die Tunnel südöstlicher Taschenratten zu untersuchen (Geomys pinetis) in einem Gebiet, das zur langblättrigen Kiefernsavanne in Florida restauriert wird, die Putz teilweise besitzt.

Das Paar nahm Wurzelproben aus dem Boden neben 12 Gopher-Tunneln und extrapolierte, auf wie viel Wurzelmasse ein Gopher stoßen würde, wenn er einen Meter Tunnel aushebt. Dann berechneten die Forscher die Energiemenge, die diese Wurzeln liefern würden.

„Wir konnten die Energiekosten mit dem Gewinn vergleichen und stellten fest, dass im Durchschnitt ein Defizit besteht, wobei etwa die Hälfte der Grabkosten nicht berücksichtigt wird“, sagt Selden.

Bei der Untersuchung einiger Tunnel sahen Selden und Putz Gopher-Kot, der sich im Inneren verteilte, zusammen mit Anzeichen von kleinen Bissen, die aus Wurzeln herausgerissen wurden, und Aufwirbeln des Bodens.

Die Forscher schlussfolgern, dass die Ziesel Bedingungen schaffen, die das Wurzelwachstum begünstigen, indem sie ihren eigenen Abfall als Dünger ausbringen, den Boden belüften und wiederholt an Wurzeln knabbern, um neues Austreiben zu fördern.

Taschengopher-Hügel säumen eine langblättrige Kiefernsavanne in Florida.Redd Noss/Eurekalert (CC BY-SA)

„All diese Aktivitäten fördern das Wurzelwachstum, und sobald die Wurzeln in die Tunnel wachsen, ernten die Ziesel die Wurzeln“, sagt Selden. Das sei eine rudimentäre Form der Landwirtschaft, sagen sie und Putz. Wenn dem so wäre, wären Gophers die ersten nichtmenschlichen Säugetiere, die als Farmer anerkannt würden, sagt Putz. Andere Organismen, wie einige Insekten, bauen ebenfalls Nahrung an und begannen damit viel früher als Menschen (SN: 23.04.20).

Doch die Studie hat ihre Skeptiker. „Ich glaube nicht wirklich, dass man es Landwirtschaft nach menschlicher Definition nennen kann. Alle Pflanzenfresser fressen Pflanzen und alle kacken“, sagt JT Pynne, ein Wildbiologe bei der Georgia Wildlife Federation in Covington, der südöstliche Taschenratten untersucht. Das Wurzelknabbern und der Tunnelkot sind also möglicherweise keine Anzeichen für Landwirtschaft, sondern nur für Gophers, die das tun, was alle Tiere tun.

Evolutionsbiologe Ulrich Müller stimmt zu. „Wenn wir die dürftigen Beweise im Selden-Artikel als Beweis für die Landwirtschaft akzeptieren … dann sind die meisten Säugetiere und die meisten Vögel Bauern, weil jeder von ihnen versehentlich auch einige positive Auswirkungen auf einige Pflanzen hat, von denen diese Säugetiere oder Vögel sich auch ernähren“, sagt er .

Nicht nur das, die Studie sei auch gefährlich, sagt Mueller von der University of Texas at Austin. Die Öffentlichkeit werde „die Oberflächlichkeit der Daten durchschauen“, sagt er, und zu dem Schluss kommen, dass Wissenschaft „nur ein Haufen Geschichtenerzählen ist, das das allgemeine Vertrauen in die Wissenschaft untergräbt“.

Selden ihrerseits sagt, sie verstehe, dass, weil Gophers ihre Feldfrüchte nicht anbauen, nicht jeder damit zufrieden ist, sie Bauern zu nennen. Dennoch argumentiert sie, dass „was die Erdhörnchen als Bauern qualifiziert und sie beispielsweise von Rindern unterscheidet, die nebenbei das Gras, das sie fressen, mit ihren Ausscheidungen düngen, ist, dass Erdhörnchen diese ideale Umgebung kultivieren und erhalten, in der Wurzeln wachsen können.“

Zumindest hofft Putz, sagt Putz, dass ihre Forschung die Menschen freundlicher gegenüber den Nagetieren macht. „Wenn Sie ins Internet gehen und ‚Pocket Gopher‘ eingeben, werden Sie mehr Möglichkeiten sehen, sie zu töten, als Sie zählen können.“

V. Selden und FE Putz. Wurzelernte durch Taschenratten. Aktuelle Biologie. Vol. 32, 11. Juli 2022. doi: 10.1016/j.cub.2022.06.003.

Autoren: Sharon Oosthoek von Sciencenews

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