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Besorgte US-Verbraucher geben trotzdem weiter aus

Die Top-Manager von Walmart mussten lachen, als sie sich darauf vorbereiteten, ihre neuesten Gewinne mit Analysten zu besprechen, gab CEO Doug McMillon letzte Woche zu. Die widersprüchlichen Anekdoten, die der US-Einzelhändler über die Verbrauchernachfrage erzählen wollte – Rucksäcke für den Schulanfang, die aus den Regalen flogen, obwohl er die Preise senken musste, um überschüssige Lagerbestände zu beseitigen, und seine ärmsten Kunden von Rindfleisch zu Bohnen gehandelt wurden – schienen wie ein Rorschach-Test von ökonomische Interpretationen.

Aber wenn das Unternehmen, das mehr Waren an mehr Amerikaner verkauft als jedes andere, Schwierigkeiten hat, die Verbraucherstimmung zu interpretieren, verschwenden Sie einen Gedanken an diejenigen, die solche Schnipsel nach Hinweisen darauf durchsuchen, ob die Inflation die USA in eine Rezession stürzt oder nicht.

Umfragen zum Verbrauchervertrauen, normalerweise eine zuverlässige Quelle für Vorwarnungen, in welche Richtung sich die Ausgaben entwickeln, könnten kein viel düstereres Bild der Aussichten zeichnen, während die Federal Reserve sich bemüht, steigende Preise zu zähmen. Der Verbraucherstimmungsindex der University of Michigan erreichte im Juni ein Rekordtief, als die Inflation 9 Prozent überstieg. Selbst nach einer leichten Erholung deutet dies immer noch darauf hin, dass die Verbraucher jetzt düsterer sind als während der schlimmsten Zeit der Covid-19-Pandemie, der globalen Finanzkrise oder zu jedem anderen Zeitpunkt seit Beginn der Serie im Jahr 1952. Andere Umfragen unterstützen diesen Trend mit McKinsey findet im Juli doppelt so viele Wirtschaftspessimisten wie im März.

Doch dieser Pessimismus zeigt sich nicht in der Verkaufsgeschichte, die Walmart und seine Konkurrenten erzählen. Trotz aller Beweise dafür, dass hohe Benzin- und Lebensmittelpreise diejenigen mit dem knappsten Budget unter Druck setzen oder dass pandemiemüde Amerikaner jetzt Urlaub gegenüber Haushaltswaren schätzen, deuten die Zahlen der Einzelhändler darauf hin, dass die Ausgaben auffallend robust bleiben.

Angesichts all dessen, was auf sie geworfen wurde, einschließlich steigender Hypothekenzinsen, waren die Kunden von Home Depot „unglaublich widerstandsfähig“, bemerkte die Baumarktkette, als sie Rekordumsätze meldete. „Anstatt zu sehen [them] Handel nach unten, in vielen Fällen sehen wir das Gegenteil“, bemerkte Lowe’s, sein Rivale.

Sogar Target, das von Lagerproblemen geplagt wurde, erzielt immer noch Umsatzwachstum. Die Branchenführer sind nicht allein: Die US-Einzelhandelsumsätze stiegen im Juli stärker als erwartet, nachdem die Kraftstoff- und Autokäufe eingestellt wurden. Die Amerikaner bekommen weniger für ihre Dollars, aber sie geben sie immer noch aus.

Diese Botschaft des halb vollen Einkaufskorbs wurde in dieser Berichtssaison von Führungskräften von Visa und Mastercard bis hin zu General Motors und Starbucks wiederholt. „Die Verbraucherstimmung ist überall auf der Karte. . . Aber wir haben so viel Überschussnachfrage“, bemerkte Elon Musk von Tesla.

Die Inflation, so scheint es, hat die Moral der Verbraucher stark beeinträchtigt, muss ihr tatsächliches Kaufverhalten jedoch noch in annähernd gleichem Maße beeinflussen. „Während sich die Verbraucherstimmung jetzt fest im Rezessionsgebiet befindet, folgen die Verbraucher ihren Gefühlen nicht“, schrieben die Jefferies-Ökonomen Aneta Markowska und Thomas Simons letzte Woche.

Greg Daco, Chefvolkswirt bei EY-Parthenon, sagt, wenn er in der Vergangenheit ein so schwaches Vertrauen gesehen hätte, hätte er mit einem Ausgabenrückgang von 10 bis 15 Prozent gerechnet. Er kommt zu dem Schluss, dass wir mehr denn je darauf achten müssen, was die Verbraucher tun, und nicht, was sie sagen.

Aber warum sollte die Stimmung zu einem weniger zuverlässigen Leitfaden für Ausgaben geworden sein? Die deutlichste Erklärung ist das, was John Leer, Chefökonom der Datengruppe Morning Consult, eine beispiellose Divergenz zwischen Inflation und Arbeitslosigkeit nennt. Selbst wenn der Optimismus für Kleinunternehmen rezessionsähnliche Niveaus erreicht, bleibt die Arbeitslosigkeit nahe dem Rekordtief.

Die Konjunkturzahlungen, die den Arbeitgebern halfen, Mitarbeiter zu halten, ermöglichten es den Verbrauchern, ihre Ersparnisse zu stützen. US-Haushalte haben doppelt so viel Bargeld zur Hand wie Ende 2019, stellte McKinsey fest.

Natürlich nicht alle Haushalte. Brechen Sie die Schlagzeilenzahlen auf und Sie werden, wenig überraschend, feststellen, dass die Stimmung in der Einkommensgruppe „Beef-to-Bohnen“ am weitesten gesunken ist. Auch ältere Amerikaner, die unter der Pandemie am schlimmsten gelitten haben und wissen, was Inflation anrichten kann, sind unverhältnismäßig pessimistisch.

Umfragen zeigen, dass die Republikaner, deren Ansichten über die Wirtschaft während der Trump-Ära weitaus rosiger waren als die der Demokraten, jetzt eine dramatisch dunklere Perspektive sehen und umgekehrt. Und wenn die parteipolitischen Spaltungen des Landes die Stimmung trüben, tun dies auch die geopolitischen Schlagzeilen.

Verbraucher, so Leer, reagieren schneller auf schlechte Nachrichten als auf gute. Sogar Nicht-Fahrer registrierten schnell den plötzlichen Anstieg der Benzinkosten, nachdem Russland zum Beispiel in die Ukraine einmarschiert war, während die langsame Rückkehr zu den Preisen vor der Invasion ihre Bedenken nicht zerstreut hat.

Das deutet darauf hin, dass selbst wenn die politischen Entscheidungsträger die Inflation zähmen können, dies möglicherweise nicht den raschen Stimmungsaufschwung der Verbraucher bewirkt, auf den viele Unternehmen – und die Biden-Regierung – hoffen. Es ist auch eine Erinnerung daran, dass sich das Verbrauchervertrauen nicht vom Schock von Covid-19 erholt hatte, bevor es erneut durch die steilste Inflation seit Jahrzehnten auf die Probe gestellt wurde.

Es wird deutlich, dass die aufeinanderfolgenden Schläge der Pandemie und der Inflation dem Wirtschaftsvertrauen der Amerikaner einen nachhaltigen Schlag versetzt haben. Dennoch deuten eine niedrige Arbeitslosigkeit und ein hohes Sparniveau darauf hin, dass die Ausgaben der US-Verbraucher robuster bleiben, als die Umfragen, die ihre ängstliche Stimmung erfassen, vermuten lassen. Trotzdem gibt es andere Gründe, sich über ein weniger selbstbewusstes Amerika Sorgen zu machen.

andrew.edgecliffe-johnson@ft.com

Quelle: Financial Times

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